Chile se prepara para lanzar licitación masiva de litio

Salar de Attacama. Vistas del Volcán Lasker de 5592 metros de altura sobre la pista del Desierto de Atacama, a escasos metros del Salar de Atacama y a 70 km de San Pedro de Atacama.

Chile tiene enormes reservas de litio y los mineros han estado pidiendo a gritos licitaciones desde los primeros descubrimientos y mapeos. Actualmente, el país latinoamericano abre una licitación para el estudio y producción de 400.000 toneladas de litio.

La medida del gobierno chileno es un intento de recuperar participación de mercado de rivales democráticos como el Congo, Australia y China, y de satisfacer algunas de las crecientes necesidades de litio debido a su uso en vehículos eléctricos y tecnología. Hasta 2018, Chile fue el mejor productor de litio del mundo.

Sin embargo, Australia se ha trasladado a Chile, y China se acerca rápidamente a la posición de ser el segundo mayor productor de litio para la fecha límite prevista para fines de esta década. Por ejemplo, la planta Konfeng Lithium de China es un accionista mayoritario en el Cáucaso-Olaros de Argentina. La producción está programada para comenzar a mediados de 2022 y convertirse en una de las principales minas de producción de litio del mundo.

Chile todavía produce alrededor del 29% del suministro mundial. No es poca cosa para una pequeña nación que compite en la arena internacional. A pesar de las ambiciones del gobierno, su objetivo es duplicar la producción a 250.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE) para 2025.

El Ministerio de Minería de Chile planea cuadriplicar la demanda mundial de litio para 2030: 1.8 millones de toneladas en total. Incluso si Chile duplica la producción y entran en funcionamiento nuevos proyectos de litio, la oferta disponible será de 1,5 toneladas, lo que representa un déficit sustancial. Esto elevará los precios y creará nuevas oleadas de nuevos proyectos y nuevas licitaciones disponibles.

La licitación se prepara con las mismas reglas disponibles para empresas locales y extranjeras. La licitación dividirá cada una de las 400.000 toneladas en cinco cuotas de 80.000 toneladas. Los permisos para el éxito son siete años para que las empresas exploren y desarrollen proyectos. Esto puede extenderse a dos años si es necesario. Tras el crecimiento, la licitación permitirá 20 años de producción, dijo el Ministerio de Minas.

Actualmente, hay dos importantes mineras de litio que dominan el mercado: Albemarle (NYSE: ALB) y SQM (NYSE: SQM). Su ubicación principal y más lucrativa para la extracción es el desierto de Atacama de Chile. El desierto es uno de los lugares más secos de la tierra y crea las mejores condiciones para la extracción de litio. El proceso de extracción implica bombear la salmuera de la superficie y luego concentrar la salmuera utilizando piscinas de evaporación.

Bombean agua salada desde las vastas llanuras salinas del Salar de Atacama en Chile a cuencas de 80 km2. Las salinas y las montañas circundantes permiten que la lluvia caiga durante millones de años, atrapando el agua subterránea en agua salina. La extracción de litio en Chile se lleva a cabo actualmente en la llanura de Atacama, pero se cree que la llanura de Marisunga tiene las mayores reservas de litio del país.

La próxima licitación está diseñada para cambiar la dinámica del mercado global del litio y ayudar a Chile a competir con sus competidores globales. Tras el auge de la empresa minera de litio de China y los dos mineros dominantes que expanden su presencia, Chile abrirá licitaciones con la esperanza de desarrollar los proyectos de litio más grandes de la próxima década. Todos ellos tienen como objetivo duplicar la producción.

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